Illusion d’optique : un cargo aperçu en train de « voler » au-dessus de la Manche

Par Léonard Plantain
10 mars 2021
Mis à jour: 10 mars 2021

Depuis jeudi 4 mars, une image montrant un cargo flottant bien au-dessus de l’eau a fait le tour des réseaux sociaux. Une illusion d’optique qui est en réalité un « mirage supérieur ».

Si vous aimez les illusions d’optique, vous n’êtes sans doute pas passé à côté de la photo ci-dessous. La semaine dernière, un cargo a été pris en photo alors qu’il semblait naviguer non pas sur l’eau, mais au-dessus. Une photo qui a été prise par un certain David Morris au large de Falmouth, sur la Manche, a rapporté La Voix du Nord.

Depuis, cette photo a été très partagée au Royaume-Uni, et des médias ont sollicité des scientifiques pour expliquer ce curieux phénomène.

Selon David Braine, un météorologiste anglais de la BBC qui a publié sur Twitter une infographie expliquant ce phénomène, il s’agit d’un « mirage supérieur » : une illusion d’optique qui est due à une « inversion de températures ».

En effet, quand l’air froid est au plus près de la mer et que l’air chaud est au-dessus, « l’air froid étant plus dense que l’air chaud, cela plie la lumière pour les yeux d’une personne debout sur le sol ou sur la côte, modifiant ainsi l’apparence d’un objet éloigné », a expliqué David Braine, en précisant que si un telle illusion est rare par chez nous, celle-ci reste courante en Arctique.

Également cité dans The Guardian, David Braine a ajouté que « les mirages supérieurs peuvent aussi produire un effet où un objet sous l’horizon devient visible ».

Cette différence de température entre deux surfaces est également responsable des illusions plus courantes appelées « mirages inférieurs » que l’on retrouve par exemple en été sur la route : les rayons lumineux étant courbés ou déviés, l’illusion nous fait croire qu’il y a une flaque sur le goudron, mais quand on s’approche le phénomène disparaît.

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