Le courage qu’exigent le salut, l’amour et la beauté : étude du tableau « Courage, Anxiété et Désespoir : regarder la bataille »

Par Eric Bess
16 février 2021
Mis à jour: 16 février 2021

Les arts traditionnels contiennent souvent des représentations et des symboles spirituels, dont la signification peut être imperceptible à notre esprit moderne. Dans notre série « Reaching Within : What Traditional Art Offers the Heart » (Atteindre l’intérieur : ce que l’art traditionnel offre au cœur), nous interprétons les arts visuels d’une manière qui pourrait approfondir notre compréhension de la moralité. Nous ne prétendons pas fournir des réponses absolues aux questions auxquelles les générations ont été confrontées, mais nous espérons que nos questions inspireront un cheminement de réflexion pour devenir des êtres humains plus authentiques, plus compatissants et plus courageux.

Les Trois Grâces sont un thème récurrent dans l’histoire de l’art. Les Trois Grâces étaient des déesses de la mythologie grecque. Au départ, elles étaient des déesses de la nature, mais plus tard, elles étaient les compagnes d’Aphrodite, la déesse de l’amour et de la beauté. Elles étaient généralement au nombre de trois et représentaient le charme, la beauté et la créativité humaine.

Les Trois Grâces traitaient des questions d’amour et de beauté, mais qu’en est-il des autres expériences humaines telles que le courage et la peur ? Y a-t-il trois représentations qui traitent de ces questions ? Le tableau de James Sant : Courage, anxiété et désespoir : regarder la bataille de James Sant semble faire exactement cela.

James Sant

Le peintre britannique James Sant a œuvré à la fin du XIXe et au début du XXe siècle. Il était surtout connu pour ses portraits, mais il a également créé des peintures de genre. À l’âge de 20 ans, il a été accepté comme étudiant à l’Académie royale.

Vers l’âge de 50 ans, James Sant est nommé portraitiste officiel de la reine Victoria et de la famille royale en tant qu’artiste élu de la Royal Academy. Il restera membre de l’Académie royale jusqu’à l’âge de 94 ans, produisant environ 250 toiles au cours de sa vie qui seront exposées à l’académie. Il est mort deux ans après avoir quitté l’académie, à l’âge de 96 ans.

Courage, Anxiété et Désespoir : regarder la bataille, 1850, par James Sant. Huile sur toile ; 122 × 152 cm. (Domaine public)

Courage, Anxiété et Désespoir : regarder la bataille

Dans son tableau Courage, Anxiété et Désespoir : regarder la bataille, James Sant dépeint trois femmes cachées derrière un gros rocher.

La femme à gauche est Courage. Elle se penche en avant dans l’urgence et observe intensément la bataille, que nous ne pouvons pas voir. Elle tient dans sa main droite un couteau, l’arme avec laquelle elle compte se défendre.

Autour de son cou, elle porte un collier de coquilles Saint-Jacques. Dans la mythologie grecque, les coquilles Saint-Jacques étaient associées à Aphrodite ; la déesse est née de la mer et a été portée sur une coquille Saint-Jacques. Dans le christianisme, la coquille Saint-Jacques est souvent associée au salut, car elle était utilisée pour les eaux de baptême.

Avec son bras gauche, Courage maintient Désespoir à distance, la femme qui est à droite du tableau. Désespoir est assise affligée, les yeux fermés. Sa posture suggère un retrait face à l’intensité de la bataille que les deux autres femmes observent.

Entre Courage et Désespoir, on voit Anxiété dans l’ombre. La main d’Anxiété saisit le creux de son cou comme si elle essayait d’empêcher l’inquiétude de s’échapper de ses lèvres légèrement entrouvertes. Elle jette un coup d’œil derrière le rocher et regarde le combat avec inquiétude.

En tant que spectateurs, nous ne pouvons pas voir la bataille. Nous ne savons pas exactement ce qui préoccupe ces trois femmes.

Le salut, l’amour et la beauté

Alors, que peuvent signifier pour nous ces représentations physiques du courage, de l’anxiété et du désespoir ? Quel enseignement de sagesse pouvons-nous tirer de cette image pour aujourd’hui ?

Tout d’abord, je pense qu’il est significatif que nous ne puissions pas voir la bataille. Il se peut que la bataille en elle-même n’ait pas d’importance ; ce qui compte, c’est ce que cela suscite en nous.

C’est presque comme si James Sant avait intentionnellement laissé une représentation de la bataille hors du tableau pour que nous, en tant que spectateurs, puissions chacun considérer ces choses qui demandent du courage ou qui nous causent de l’anxiété et du désespoir sur le plan personnel. Pour moi, la bataille suggérée par le tableau est une bataille interne, et chaque bataille concerne la question de la liberté. Le vainqueur dominera et régnera.

Bien sûr, les batailles ne sont pas toujours menées contre des ennemis humains. Parfois, nous pouvons devenir esclaves d’autres choses comme l’argent, la drogue et le sexe, et nous devons alors mener une bataille contre une dépendance pour la surmonter et nous en libérer. Nous pouvons même être dépendants d’idées et de sentiments.

Il se peut que nous tentions, paradoxalement, de rendre ces idées absolues pour tout le monde, en nous basant sur les sentiments que nous souhaitons continuer à éprouver. Pourtant, la douleur est le résultat direct de nos dépendances.

Ainsi, une bataille interne peut être menée pour la liberté, c’est-à-dire la libération des dépendances douloureuses qui possèdent notre cœur et notre esprit. Les sources de ces dépendances restent souvent cachées au plus profond de nous, comme la bataille que James Sant a cachée à notre vue.

L’anxiété et le désespoir sont des manifestations qui obscurcissent nos dépendances et nous font y succomber. Le désespoir préfère fermer les yeux sur la lutte contre les dépendances ; et l’anxiété, qui refuse avec crainte de se battre pour s’en libérer, reste volontiers esclave d’elles.

Dans le tableau, Désespoir semble ne pas s’intéresser à la liberté et accepte la défaite. La bataille est trop écrasante pour qu’elle puisse la supporter, et elle ferme les yeux et s’effondre dans la résignation. Anxiété reste dans l’ombre parce qu’elle a peur. Elle a peur de ce que la bataille pourrait signifier pour elle. Elle est la personnification de la peur.

Si l’une ou l’autre de ces deux personnes prenaient la tête, la liberté serait perdue parce que la bataille que Courage est prête à mener n’aurait pas lieu. Désespoir se vautre dans la douleur de son asservissement latent, et Anxiété est trop craintive pour se battre pour sa liberté.

Courage, cependant, penche vers le danger. Elle n’a pas peur de se battre. Elle se préoccupe davantage de sa liberté. Elle n’est pas imprudente mais semble préoccupée et calculatrice. Sa liberté exige une évaluation honnête et patiente de la situation.

Et quelle est cette liberté pour laquelle Courage est prête à se battre ? Son collier : le salut, l’amour et la beauté.

Son collier symbolise-t-il l’amour et la beauté d’Aphrodite, ce qui reviendrait à dire qu’il évoque aussi les compagnes d’Aphrodite, les Trois Grâces, c’est-à-dire le charme, la beauté et la créativité humaine ? Son collier symbolise-t-il le salut que procure une vie morale menée dans le respect du commandement divin de l’amour ?

Pour moi, la mise en commun de tout cela aboutit à ce qui suit : Courage porte sur son cœur un collier qui symbolise le salut que l’on trouve dans le charme, la beauté et la créativité lorsqu’ils sont associés au commandement divin d’aimer. Pour cela, elle est prête à se battre.

Sommes-nous prêts à rassembler le courage nécessaire pour éloigner le désespoir, à laisser notre peur dans l’ombre et à mener les combats intérieurs que les circonstances nous révèlent ? Avons-nous le courage de nous battre pour le salut, l’amour et la beauté, non seulement en tant qu’éléments culturels de base, mais aussi dans nos cœurs et nos esprits ?

Eric Bess est un artiste figuratif en exercice et un candidat au doctorat à l’Institut d’études doctorales en arts visuels (IDSVA).

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