Les plus anciennes empreintes fossiles de vertébrés jamais trouvées, au Grand Canyon, ont 313 millions d’années

Par CNN
25 août 2020
Mis à jour: 25 août 2020

Il n’est pas rare de trouver des empreintes fossilisées au Grand Canyon. La vaste étendue de roche rouge abrite une série de formations contenant des vestiges préservés du passé.

Il s’est avéré qu’une découverte faite par un professeur de géologie s’est révélée être plus importante que ce qu’il aurait pu imaginer : il est tombé sur les plus anciennes traces fossilisées de vertébrés jamais trouvées dans le parc national du Grand Canyon, vieilles d’environ 313 millions d’années.

Le géologue Allan Krill, professeur invité de Norvège à l’université du Nevada, à Las Vegas (UNLV), est tombé sur un bloc rocheux marqué d’un ensemble d’empreintes fossilisées lors d’une randonnée avec des étudiants en 2016, selon un communiqué de presse publié cette semaine dans le parc.

Intrigué par sa découverte, M. Krill a envoyé une photo des traces à son collègue Stephen Rowland, paléontologue à l’UNLV. Rowland et une équipe de collègues ont instruit la découverte dans un article publié mercredi dans le journal PLOS One.

La recherche paléontologique a confirmé qu’une série de empreintes fossiles récemment découvertes sont les plus anciennes empreintes fossilisées enregistrées de leur genre à ce jour dans le parc national du Grand Canyon. (Avec l’aimable autorisation de Stephen Rowland)
(Avec l’aimable autorisation de Stephen Rowland)

« Ce sont de loin les plus anciennes traces de vertébrés dans le Grand Canyon, qui est connu pour ses abondantes traces fossilisées », a déclaré M. Rowland dans un communiqué. « …Elles se distinguent comme étant parmi les plus anciennes traces sur Terre d’animaux ovipares, comme les reptiles, et les plus anciennes preuves d’animaux vertébrés marchant dans les dunes de sable. »

(Illustration – Dominic Gentilcore PhD / Shutterstock)

Le rocher contenant les empreintes fossilisées a été exposé à l’air libre après l’effondrement d’une falaise. Il était visible le long d’un sentier, mais était apparemment passé inaperçu jusqu’à ce que le M. Krill le porte à l’attention des géologues.

Les chercheurs ont déclaré que les empreintes montrent deux animaux distincts passant sur la pente d’une dune de sable.

Le motif des empreintes a révélé une démarche distinctive que les scientifiques ne connaissaient pas chez les premiers animaux. Appelée « marche en séquence latérale », elle implique que la patte arrière et la patte avant d’un côté de l’animal se déplacent ensemble, en alternance avec les pattes de l’autre côté qui se déplacent ensemble.

« Les espèces vivantes de tétrapodes, de chiens et de chats, par exemple, utilisent couramment une démarche en séquence latérale lorsqu’ils marchent lentement », a déclaré M. Rowland dans un communiqué. « Le Bright Angel Trail souligne, des données historiques de l’utilisation de cette démarche très tôt dans l’histoire des animaux vertébrés. Nous n’avions auparavant aucune information à ce sujet. »

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